人類並沒探測到外星巨型結構

今年初,一份系外行星天文學論文 (Boyajian et al. 2016) 引起了熱烈討論。香港和海外各大新聞媒體都爭相如此報導:天文學家有可能發現了外星生命建造的巨型結構。

這份論文討論由克卜勒太空望遠鏡 (Kelper Mission) 發現的一個系外恆星 KIC 8462852。克卜勒太空望遠鏡是專門尋找太陽系外行星系統的太空望遠鏡,設有非常敏感的測光和光譜儀。多年以來天文學家尋找系外行星的主要方法都是測量恆星的細微擾動,利用牛頓重力定律計算出其旁邊看不見的行星同伴。這個方法只能找出巨型的類木型氣體行星,因為類地型的細小岩質行星對其恆星的擾動非常小,難以探測。

克卜勒太空望遠鏡主要利用另一個手段去尋找系外行星。當行星繞到恆星與地球視線之間,就會遮擋了一部分由恆星發出的光。透過監察恆星亮度的週期性突然下降,就能計算出該行星繞行的週期、距離恆星的距離、行星的大小等等數據。克卜勒太空望遠鏡的測光儀非常靈敏,截至 2016 年 5 月已經發現了超過 1,200 個系外行星,其中約 45% 是岩石型行星。克卜勒太空望遠鏡在 2009 年升空至今短短幾年之間,其發現的系外行星數量已遠遠超過過去幾十年所發現的總和。

KIC 8462852 的初步數據分析是由業餘天文學家負責的。由於克卜勒太空望遠鏡持續監察超過 150,000 顆恆星,天文學家根本沒有足夠人手去處理和分析其非常龐大的數據量。因此克卜勒太空望遠鏡團隊開發了一個網上平台,名為 Planet Hunters。業餘天文學家可以利用平台上的研究工具去分析恆星的光變曲線。當他們發現恆星的光變曲線有著週期性的光暗變化,就可以利用 Planet Hunters 上的討論區與其他人討論或者交由專業的天文學家作進一步分析。任何人有興趣可以參與這個計劃。

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KIC 8462852 的光變曲線,可見最巨型的亮度下降至 0.8 以下。(Boyajian et al. 2016)

今次發現的恆星 KIC 8462852 之所以特別,並非因為發現了其行星系統。相反,這是因為沒有發現到行星系統,同時卻探測到有不規則的光暗變化。根據克卜勒太空望遠鏡的光譜分析, KIC 8462852 是顆常見的 F 型恆星。可是 Planet Hunters 卻發現其在短短 80 日內有至少 7 次不規則的光暗變化,其亮度下降可達超過 20%。

天體物理學中所有的恆星模型都無法解釋如劇烈的光變曲線。不規則的光暗變化也把行星排除在解釋之外,因為行星不旦難以遮掩高達 20% 的光、其遮擋星光亦應為週期性的。因此 KIC 8462852 引起了天文學和業餘天文學界的熱烈討論。

已故著名天文學家、科學普及家卡爾.薩根 (Carl Sagan) 說過:「非凡的斷言需要非凡的證據。」對於如此非一般的光變曲線,克卜勒太空望遠鏡的天文學家非常仔細地檢查了 KIC 8462852 的數據,確定這絕非由人為、機械或電腦錯誤引起。

Boyajian et al. (2016) 的論文裡討論了各種可能性,並以嚴謹的數學去論述每一個可能性的優點和缺點。論文作者們認為最有可能的解釋是,恆星的光被彗星或類行星的碎片遮擋。他們更計算出原天體的質量下限為地球質量的 0.05%、直徑約為 100 公里。作者們亦承認,這個假說雖能解釋大部分的數據,但仍未能解釋其中一些細節,例如其未能對 KIC 8462852 的紅外線觀測提供一個可靠的限制。

而最重要的是,整篇論文從頭到尾從沒提出過是外星巨型結構遮擋 KIC 8462852 星光的假說。所有「發現了包圍 KIC 8462852 的外星巨型結構」的報導全是記者們自己的憑空猜想,完全缺乏嚴謹的數學計算支持。我更看見有科學報導員引述大學研究員說的「我們不能排除外星巨型結構的假說」然後大造文章。這就是斷章取義的結果:你問一個誠實的科學家,他當然會如此回答,因為事實上現有數據真的不能排除這個可能性。但這不代表這可能性是高的;其他可能性,如 Boyajian et al. (2016) 討論的類行星的碎片假說,更為簡單直接、可能性亦更加高。

你可能不明白我為何這樣執著。原因是在科普界有一種近乎偽科學的現象,文章寫手喜歡利用一些聽起來有趣的題材去吸引讀者。這樣做雖未至於偽科學的程度,但亦是對科學精神的扭曲、誤導讀者。在今天的香港,我們稱之為語言偽術。我們可以輕易地提出無窮多種「不能被排除」的假說。這些斷言的問題是,並非每個可能性的機率都是一樣的。而這些「不能被排除」的假說的機率,相比起學術論文裡討論的不完美但簡單的假說的機率,往往都是低到可以忽略的程度。這不是什麼所謂的「科學霸權」,這叫做「科學精神」。

或者,這叫做「誠實」。

Boyajian et al. (2016) 論文 “Planet Hunters IX. KIC 8462852 – where’s the flux?

克卜勒太空望遠鏡:kepler.nasa.gov

Planet Hunters 計劃:planethunters.org

延伸閱讀:

費曼誕辰:談科學精神、機率和不確定性》- 余海峯

封面圖片:NASA Ames Research Center/W. Stenzel (OSC)/Artist’s Concept

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關於運動之二三事

對舊 La Sportiva Solution 已經穿哂窿,終於買咗對新嘅。諗諗吓,我呢兩年半花喺攀石上嘅錢,都已經拍得住過去廿幾年踢波所花嘅錢。畢竟攀石鞋比波 boot 貴,而且攀石場要收費,而踢波去街場跟隊就可以。

但我覺得係值得。當你好鍾意一項運動、好想喺呢項運動上取得一啲成果,咁你唔可以等、唔可以慳。等咩?好多人都話要做運動㗎,但最後一日推一日。跑步嫌熱,等冇咁熱先去跑;慳咩?去 gym 房有冷氣又嫌貴「等我搵多啲錢,第日升咗職大把時間去做運動啦!」事實係,你唔會。唔係話你冇得升(實際可能性亦唔低),而係你將來就算真係有時間,我都肯肯定你唔會拎去做運動。因為你冇火。

咁點解一定要買咁貴嘅用品?其實唔駛。我買對幾千蚊波 boot 唔通又會出到衝力射球咩?有啲人又以為買對幾千蚊拳套就打到好似泰臣咁。其實只係得個樣。我話唔慳得嘅意思係,你要捨得買一啲適合你 level 嘅用具。除非你係比利,唔係你著百飯魚踢英超畀我睇丫?我兩年半前開始攀石,買咗對兩百蚊港紙嘅攀石鞋就走去攀。一星期攀四晚,全年無休。對鞋攀到穿哂我先買第二對。

一開始係進步得好快。然後過咗幾個月,發覺有啲動作做唔到,例如 heel hook,即係用腳錚勾住個把手。最後發現係鞋嘅問題,因為攀石鞋 beginner 同 advanced 嘅設計差好遠。鞋錚冇特別設計個 heel cup 係冇可能做到 heel hook。著對 beginner 做呢類動作不如赤腳仲好。之後買咗對  La Sportiva Futura,哇屌,正呀喂!而家就進化到好似啲攀石老手咁只愛 Solution。個 heel cup design 真係冇得頂,係專門設計 for indoor bouldering。

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新舊 Solution 對比,正呀喂

另一樣我想講嘅就係態度。你要專注去做一項運動,先有可能會進步。但其實專注唔單止係講緊有耐性、持續去做,而係你做運動嘅時間要用腦諗吓,究竟點先可以做得好。同人講攀石,十個有九個以為係用手力去攀。錯哂啦。等於話踢波只係大大力踢落個波度咁。其實好多運動係講全身肌肉協調,攀石係非常非常著重手、腳、core 嘅力量互相配合。唔明?即係你唔扭腰點斬波呀?跑個步都要 fing 對手啦。如果再唔明,你都係返去打 winning 算吧啦。

所以我係好強調,攀石其實係要練習 footwork。有好嘅 footwork 會幫到非常之多。特別係某啲動作, footwork 做得唔好可以講係完全冇機會做得到。以上其實你問一啲攀石新手老手都會係咁講。但我發現,有啲人係將「要用腳協助」呢個概念做到走火入魔。例如好多人,特別係女仔,都會好鍾意係又 hook 唔係又 hook。我都費事理。喂大佬,好明顯你係唔明白呢項運動其實係需要你將個重心由低運送去高處嘅運動,你 hook 到隻腳咁高冇錯係好勁,但問題係你個重心咪低咗囉,咁你咪更加難伸手上去囉。

另一個問題就係,好多人覺得一條線(即係一個攀石問題)有 model answer。特別係香港人。唔知係咪關香港人讀書考試習慣有 model answer 事。你去踢波都唔係踢死一個陣啦。有次我返香港玩,有條線係 overhang,我覺得可以 hook 住慢慢攀,但最後都係就咁 campus(即係唔用腳,只用手吊起個人)算數。點知有個人竟然同我講:「唔係咁玩㗎!」哇我心諗,你咁撚冇創意嘅?攀石目的就係完成條線,我話知你中間點做,只要冇犯規就得啦(特別係 bouldering 抱石,近乎冇規則)。駛唔駛隊隊波都踢到巴塞咁先畀射個波入龍門呀?做運動其實可以幫你訓練腦筋,特別係一啲好似攀石咁著重 problem solving 嘅運動。

最後其係都係嗰句,要 keep 住持續咁做。碧咸以前都係日日練先做到咁完美嘅七旋斬咋!見啲人報個渣打全馬,比賽前一日先落運動場跑兩個圈再去食宵,真係冇嘢好講。

運動同其他事情都係,要有恆心,到最後先有可能有結果。

完!

內容農場:不讓我抄就是你的損失

昨天我發現一個 Facebook 專頁「heaven space」在 Facebook 群組「香港科學教育關注組」上張貼了一篇「Facebook 網誌」,題為「老師眼裡的壞學生」。看了一眼,內容是講愛因斯坦,有點興趣,就點進去閱讀。

讀著,覺得不妥:為什麼用字遣詞有我的風格?仔細一看,原來根本是我自己的文章《科學家巡禮:拋開常識的學者.愛因斯坦 (Albert Einstein)》。此文亦曾轉載於香港各大網媒,回響甚佳,蒙各方錯愛。

我本不打算追究。縱使沒有表明文章作者、擅自更改文章標題,畢竟對方在文末有放上連結(雖然連結也是錯的)。我就用自己的 Facebook 帳號在帖裡留言,提醒其正確的連結。其中亦有朋友質問其專頁與內容農場 (content farm) 風格相似。然而幾小時後,我再到「香港科學教育關注組」,竟發現那帖消失了!

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原因當然是對方已把帖刪除。如果不是心虛,為什麼要刪除?我再到「heaven space」的 Facebook 網誌一看,文章仍在,仍舊沒有表明我才是作者、擅自更改了的文章標題仍舊沒改回來。OK fine,即是抄襲文章,想在「香港科學教育關注組」發文呃 like,不料被我(文章作者)發現,急急刪帖怕人知道。

我就在「香港科學教育關注組」發文質問(下圖左)。結果換來對方如此回應(下圖右):

我諗:你想搵番你篇文喺咪?
唔駛咁小家嘅 … 你都係想多啲人睇嗟。
其實我可以唔理你,不過你咁介意又唔好老脾,就唔好貼喺度啦。
篇嘢都係擺喺度先 … 得閒研究下,又唔係咩咁大不了嘅文章,裡面啲咪一樣要有抄番𦲷嘅地方。你咁唔想,我亦唔想再睇啦(其實我都未得閒睇;有意義先放條Link,日後再跟進。你既所謂抄文心虛態度,已令人不再對你有任何興趣)
咁樣你會唔會損失更大呀 …
香港人豁達大方啲啦(~_~メ)
若然都係一班心胸狹隘的小器鬼,每事亦只懂以惡言對待下下都想人身攻擊的思維。
你哋好自為之
Forbidden City  |  禁止板 より …

我想,就是這種害群之馬令香港人蒙羞。明顯對方擁有的 Facebook 專頁並不止「heaven space」一個,因為這個回應來自一個叫「forbidden city」的專頁。內容大意為:一、對方認為我寫文章的目的是希望多些人看,我就不應該介意他貼在「香港科學教育關注組」;二、對方覺得我的文章不是什麼大不了的文章,所以對方只是「擺喺度先」;三、對方認為我的文章亦是抄回來的;四、我認為對方心虛的態度會令人不再對我有興趣;五、因此,我們這些「心胸狹隘的小器鬼」會因為揭發抄襲行為而令自己「損失更大」;六、對方認為我們是「以惡言對待下下都想人身攻擊」。

憑上述狡辯,絕對有機會為 689 政權打工。以下我只會回應一次:

一、對,我的確是希望多些人看到我的文章,而且我也不介意他在「香港科學教育關注組」轉貼我的文章,問題由始至終是沒有表明作者、擅自更改標題、連結錯誤。而我亦沒有追究,只是好心貼上正確連結提醒。

二、對,我的文章並非文學鉅著、亦沒有什麼價值。只是如果目的是「擺喺度先」,為什麼要放在專頁的一個公開網誌之中,而且沒有表明作者、擅自更改標題?Web browser 有一個功能叫做 bookmark 的。

三、我的每一篇文章、一句一字都出自我自己手筆,是我多年閱讀和學習的成果。說我抄襲,是誹謗。而且「他人也有做,所以我做也沒問題」並非開脫的藉口,這是小學雞思維。

四、我對對號入座的人沒有興趣。

五、難道閣下是阿里巴巴的員工?

六、建議閣下尋找專業心理輔導,以閣下對「人身攻擊」的定義,恐怕凍飲叫你加兩蚊亦是人身攻擊。

香港,為什麼越來越跟鄰國接軌?為什麼關公越來越忙?看看這些人的嘴臉,一副「不讓我抄就是你的損失」的嘴臉,就可略知一二。